Nació en 1942, en el seno de una familia modesta de la medina de Fez. Estudió filosofía y Letras en Rabat, donde participó en la creación del primer grupo de teatro universitario marroquí. En unión de otros escritores, como Mohammed Khair-Edine y Nissaboury fundó en 1966 la revista Souffles, que congregó en torno suyo a cineastas, pintores y poetas de todo el Magreb, convirtiéndose en expresión de las nuevas corrientes artísticas y literarias, pero asumiendo también un creciente compromiso con el debate ideológico que se producía entre las nuevas generaciones. En esos años, publicó la novela L’Œil et la Nuit (1969), una antología de la poesía palestina, La Poésie palestinienne contemporaine (1970) y participó en la fundación de la revista Anfas, escrita en árabe, que aspiraba a convertirse en el órgano de expresión de la nueva izquierda marroquí. En 1972, la mayoría de los integrantes de las redacciones de ambas revistas fueron detenidos y juzgados —junto a profesores y estudiantes— en el llamado proceso de Casablanca. Laâbi fue condenado a diez años de prisión. En 1974 se publicó en Francia El árbol de hierro florece, la primera antología de sus poemas escritos en prisión, y, en 1976, Le Règne de barbarie. En 1978 apareció Chroniques de la citadelle d’exil, recopilación de sus cartas y poemas carcelarios escritos entre 1972 y 1977. En 1980, la campaña internacional para la liberación de Laâbi recibió el refrendo del Premio de la Libertad otorgado por el Pen Club francés. En julio del mismo año, tras ocho años de cárcel, fue liberado en unión de otros ochenta y ocho presos políticos. Desde entonces, su actividad literaria no ha cesado. Transita todos los géneros literarios: novela, El camino de las ordalías, 1982, Les rides du lion, 1989; teatro, Exercices de tolérance, 1993, entre otros; textos autobiográficos, Fez es un espejo. El fondo de la tinaja… y, sobre todo, poesía, género en el que ha evolucionado desde una poesía militante y testimonial a otra extremadamente depurada y marcada por la corporalidad: Los frutos del cuerpo (2003), Écris la vie (2005), Tribulations d’un rêveur attitré (2008)… En 2009, recibió el Premio Goncourt de Poesía; en 2012, el Gran Premio de la Francofonía; en 2017, el premio internacional Nuevo siglo de Oro de México; y en 2020, Premio Mahmud Darwish de Palestina.

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